Tolkien: Story of a Legend

Author of «The Silmarilion», «The Hobbit» and «The Lord of the Rings» among other great works of heroic fantasy, John Ronald Reuel Tolkien, better known as J.R.R. Tolkien, was a prominent 20th century writer who popularized modern fantasy literature. In this piece, you will learn a little more about the novelist behind the work.

Personal life and literary influences

Tolkien was born on January 3th, 1892 in South Africa, and he was the son of a British family. In 1895 he moved to Birmingham with his mother Mabel and his younger brother  being his mother´s hometown, as the African climate affected her health. A year later, his father, who had remained in South Africa, suddenly passed away.

Mabel instructed her children in the rudiments of Latin; therefore young Tolkien began to speak and read fluently when he was four years old. In addition, it was that time from which he took the boy’s walks through his aunt’s farm called “Bag End”, which later inspired the hobbit region “Bag End”. In 1904, disinherited by his family due to conversion to Catholicism, Mabel passed away of diabetes, for which Tolkien was sent to an orphanage. The deep religious faith of his mother despite financial difficulties strongly influenced Tolkien, both in his literary work and in his political thought.

In the orphanage, he was raised by a Catholic priest of Spanish origin; the oratory where the young man’s education took place was under the shadow of two great towers that would have inspired the novel «The two towers» on the «Lord of the Rings» saga. On the other hand, the Spanish language was the basis for the invention of «naffarin», one of the many languages created by Tolkien, which combined his passion for the philology of existing languages with the creation of new ones.

In the same institution, and despite the opposition of the priest, he met Edith Mary Bratt, with whom he fell in love and with whom he later married once he turned 21 years old, as the religion had imposed on him. The couple had four children, of whom Christopher, the third, was the one who posthumously published many of their works.

Tolkien bust made by his daughter-in-law

Later, Tolkien studied and taught philology, befriending other famous writers, including C. S. Lewis, author of «The Chronicles of Narnia,» who was a great proof-reader of Tolkien’s work. As a philologist and linguist, Tolkien taught at the universities of Leeds and Oxford, combining his passion for languages with his literary output.

Tolkien passed away in 1973, two years after Edith’s widowhood.

His Work

Tolkien developed an extensive fantastic work, both in prose and in poetry. His best known stories are «The Hobbit», «The Silmarillion» and the saga of «The Lord of the Rings.» All three belong to different moments of the same universe of «Middle Earth», with strong medieval and Nordic reminiscences and not exempt from some accusations of racism due to certain stereotypes in the construction of characters.

«The Silmarilion» was published posthumously in 1977 and is a compilation of works that describe, among other things, the emergence of «Middle-earth» and the main «races» such as elves, men and dwarves, as well as giving the framework in which «The Hobbit» and «The Lord of the Rings» take place. «The hobbit», meanwhile, was originally written as a children’s story to amuse their children but ended up capturing the attention of adult audiences and was published in 1937. Finally, «The Lord of the Rings» is the continuation from «The Hobbit» but with a much more adult theme. It was published between 1954 and 1955 in England, and in 1965 in the United States, triggering the popularity of Tolkien and the entire fantasy genre from that moment, which continues through its adaptation in famous films and inspiring other authors.


Tolkien: historia de una leyenda

Autor de “El Silmarilion”, “El hobbit” y “El señor de los anillos” entre otras grandes obras de fantasía heroica, John Ronald Reuel Tolkien, más conocido como J.R.R. Tolkien, fue un destacado escritor del siglo XX que popularizó la literatura moderna de fantasía. En esta nota te contamos un poco más sobre el novelista detrás de la obra.

Vida personal e influencias literarias

Tolkien nació el 3 de enero de 1892 en lo que hoy es Sudáfrica, hijo de una familia de origen británico. En 1895 se mudó con su madre Mabel y su hermano menor a Birmingham, ciudad de origen de la mujer, dado que el clima de África afectaba su salud. Un año después, su padre, que había quedado en Sudáfrica, falleció repentinamente.

Mabel instruyó a sus hijos en los rudimentos del latín, por lo que el joven Tolkien comenzó a hablar y leer fluidamente a los cuatro años de edad. De esta época también son los paseos del niño por la granja de su tía llamada “Bag End”, que inspiró posteriormente a la comarca de los hobbits “Bolsón cerrado”. En 1904, desheredada por su familia debido a la conversión al catolicismo, Mabel falleció por diabetes, por lo que Tolkien fue enviado a un orfanato. La profunda fe religiosa de su madre pese a los inconvenientes económicos influyó fuertemente en Tolkien, tanto en su obra literaria como en su pensamiento político.

En el orfanato, fue criado por un sacerdote católico de origen español; el oratorio donde tenía lugar la educación del joven estaba bajo la sombra de dos grandes torres que habrían inspirado la novela “Las dos torres” de la saga de “El señor de los anillos”. Por otra parte, el idioma español fue la base de la invención del “naffarin”, una de las tantas lenguas creadas por Tolkien, que combinaba su pasión por la filología de lenguas existentes con la creación de otras nuevas.

En la misma institución, y pese a la oposición del sacerdote, conoció a Edith Mary Bratt, de quien se enamoró y con quien posteriormente se casó, una vez cumplidos los 21 años de edad tal como le había impuesto el religioso. La pareja tuvo cuatro hijos, de los cuales Christopher, el tercero, fue el que publicó póstumamente muchas de sus obras.

Busto de Tolkien elaborado por su nuera

Posteriormente, Tolkien estudió y dio clases sobre filología, trabando amistad con otros célebres escritores, entre ellos C. S. Lewis, autor de “Las crónicas de Narnia”, quien fue un gran corrector de la obra de Tolkien. Como filólogo y lingüista, Tolkien dio clases en las universidades de Leeds y Oxford, combinando su pasión por las lenguas con su producción literaria.

Tolkien falleció en 1973, dos años después de haber enviudado de Edith.

La obra

Tolkien desarrolló una extensa obra fantástica, tanto en prosa como en poesía. Sus relatos más conocidos son “El hobbit”, “El Silmarilion” y la saga de “El señor de los anillos”. Las tres pertenecen a distintos momentos del mismo universo de la “Tierra Media”, con fuertes reminiscencias medievales y nórdicas  y no exento de algunas acusaciones de racismo debido a ciertos estereotipos en la construcción de personajes.

“El Silmarilion” se publicó póstumamente en 1977 y es una recopilación de obras que describen, entre otras cosas, el surgimiento de la “Tierra Media” y de las principales “razas” tales como elfos, hombres y enanos, además de dar el marco en el que se desarrollan “El hobbit” y “El señor de los Anillos”. “El hobbit”, por su parte, fue escrito en principio como un relato infantil para divertir a sus hijos, pero terminó captando la atención del público adulto y fue publicado en 1937. Por último, “El señor de los anillos” es la continuación de “El hobbit” pero con una temática mucho más adulta. Fue publicada entre 1954 y 1955 en Inglaterra, y en 1965 en Estados Unidos, disparando a partir de ese momento la popularidad de Tolkien y de todo el género fantástico, que continúa a través de su adaptación en famosas películas e inspirando a otros autores.


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Gracias a Lucio Maciá por la nota, Cecilia Musis por la traducción al inglés, Araceli Sabransky por las publicaciones para instagram, y Christian Trappani por la organización.

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