The History of Sign Languages

SIGN

Despite dating back to Ancient Greece, sign languages have always been commonly regarded as “not real languages”. However, professional linguists have determined after having studied them over the years that sign languages show the same fundamental properties as all other languages. This misconception is mostly rooted in the fact that most people believe sign languages to be dependent on spoken languages, meaning that they use an existing spoken language on which to base themselves and then translate them into signs. This, nonetheless, is far from true.

Sign languages, like all natural languages, are developed by the people who use them, in this case, deaf people, who may have little or no knowledge of any spoken language. They are fully-developed, complex languages with their own grammar, vocabulary, and dialects. There are over 140 recorded living sign languages in the world today. Most importantly, they have evolved naturally, just like all other languages.

There is no “universal” sign language that is understood by all deaf communities around the world. Instead, as is the case of all spoken languages, they vary geographically.

Let’s take a look at the history of these sign languages across centuries:

One of the earliest written records of a sign language is from the fifth century BC. Socrates is said to have stated: «If we hadn’t a voice or a tongue, and wanted to express things to one another, wouldn’t we try to make signs by moving our hands, head, and the rest of our body, just as dumb people do at present?” Back then, the word ‘dumb’ was used to describe mute people.

The next earliest use of sign language was recorded in 60 A.D, more specifically in the New Testament, in which the word “signs» is used three times, translated from the Greek word, enneuo, meaning: to beckon or communicate by gesture—making signs.

Throughout history, many sign languages have developed independently throughout the world, and it is impossible to identify which of these was officially the “first” sign language. Most recorded instances of sign languages seem to have taken place in Europe in the 17th century; nevertheless, it’s possible that the reason behind this are popular European ideals, overshadowing earlier signed systems that may have dated from before. received.

In Native American communities prior to 1492, for example, it seems one or more signed systems existed as a lingua franca which neighboring tribes used to communicate with one another. After all, unlike Europeans, Native American communities believed people born deaf were physically and mentally capable.

From the 1600’s up until the late 1700’s, most European countries made their sign languages’ alphabets official, agreeing once and for all, to include the deaf and mute into a proper education. The same happened in the United States by the 17th century.

Nowadays, our challenge in terms of inclusion lies in regarding sign languages as real by educating ourselves and showing as much interest in learning them as we do in spoken languages, for they deserve as much attention.

La historia de las lenguas de signos

A pesar de que pueden remontarse a la antigua Grecia, las lenguas de signos siempre se han considerado como “lenguas no reales”. Sin embargo, los lingüistas profesionales han determinado, luego de haberlas estudiado por muchos años, que las lenguas de signos muestran las mismas propiedades fundamentales que todas las demás lenguas. la idea errónea de pensar que no son lenguas reales se basa principalmente en el hecho de que la mayoría de la gente cree que los lenguajes de señas dependen de los lenguajes hablados, lo que significa que utilizan un lenguaje hablado existente en el que basarse y luego traducirlos a señas. Sin embargo, esto está lejos de ser cierto.

Los lenguajes de señas, como todos los lenguajes naturales, son desarrollados por las personas que los utilizan, en este caso, las personas sordas, que pueden tener poco o ningún conocimiento del sonido de alguna lengua hablada. Estos lenguajes son complejos y completamente desarrollados con su propia gramática, vocabulario y dialectos. Hay más de 140 lenguajes de signos vivos registrados hoy en el mundo. Lo más importante es que han evolucionado de forma natural, al igual que todos los demás idiomas.

No existe un lenguaje de señas “universal” que sea entendido por todas las comunidades de sordos alrededor del mundo. En cambio, como es el caso de todos los idiomas hablados, varían geográficamente.

Asimismo, podemos observar la historia de estos lenguajes de signos a lo largo de los siglos:

Uno de los primeros registros escritos de una lengua de signos es del siglo V a. C. Se dice que Sócrates dijo: «Si no tuviéramos voz o lengua y quisiéramos comunicarnos entre nosotros, ¿no trataríamos de hacer señas moviendo nuestras manos, cabeza y el resto de nuestro cuerpo?» tal como lo hace la gente tonta en la actualidad? » En ese entonces, la palabra «tonto» se usaba para describir a las personas mudas.

El siguiente uso más temprano del lenguaje de señas se registró en el 60 d.C., más específicamente en el Nuevo Testamento, en el que la palabra «signos» se usa tres veces, traducida de la palabra griega, enneuo, que significa: hacer señas o comunicarse por gesto, señales.

A lo largo de la historia, muchas lenguas de señas se han desarrollado de forma independiente en todo el mundo, y es imposible identificar cuál de ellas fue oficialmente la “primera” lengua de señas. La mayoría de los casos registrados de lenguajes de signos parecen haber tenido lugar en Europa en el siglo XVII; sin embargo, es posible que la razón detrás de esto sean los ideales europeos populares, que eclipsan los sistemas firmados anteriormente que pueden haber sido anteriores. recibió.

En las comunidades nativas americanas antes de 1492, por ejemplo, parece que existían uno o más sistemas de signos como lengua franca que las tribus vecinas usaban para comunicarse entre sí. Después de todo, a diferencia de los europeos, las comunidades nativas americanas creían que las personas que nacían sordas eran física y mentalmente capaces.

Desde el siglo XVII hasta finales del siglo XVIII, la mayoría de los países europeos oficializaron los alfabetos de sus lenguas de señas, acordando de una vez por todas incluir a los sordos y mudos en una educación adecuada. Lo mismo sucedió en los Estados Unidos en el siglo XVII.

Hoy en día, nuestro desafío en materia de inclusión radica en considerar las lenguas de signos como reales, educándonos y mostrando tanto interés en aprenderlas como lo hacemos en las lenguas habladas, pues merecen nuestra atención.


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Gracias a Camila Binetti por la nota, Cecilia Musis por la traducción, Araceli Sabransky por el diseño gráfico y gestión de redes, y Christian Trappani por la organización.

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