Pirates: A fascinating story

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From Francis Drake to Jack Sparrow, from the Mediterranean to the coast of Africa, from being synonymous with couples’ infidelities to representing alternative media and unconventional political parties, pirates played an important role in human history. In this piece you will know a little more about these exciting characters.

Origin, heyday and decline

Piracy is an activity almost as old as browsing itself. Already in Greco-Roman antiquity there were numerous ships and crews dedicated to the theft and looting of ships, ports and coasts. Piracy has always concentrated on the busiest and most commercial maritime areas, intercepting ships loaded with goods and attacking some port cities in order to take over loot. At this time, and for much of the Middle Ages, piracy was rather an individual phenomenon: a group of people aboard a boat attacked targets on their own in order to keep the wealth, or at most demand a ransom for the prisoners.

The Vikings were a people who practised piracy off the coast of almost all of Europe

The situation began to change with the discovery of America, and the colonial cast made by Spain and Portugal leaving out other European powers. Invited to participate in the sharing of colonial riches, England, France and the Netherlands began to hire so-called «privateers», that is, pirates who had endorsement and protection of the kings of these countries to attack Spanish and Portuguese ships in exchange for a portion of the loot. The famous Francis Drake was a privateer under the protection of the English crown, who, in Elizabeth’s time, came to name as knights the most successful pirates, in addition to sharing their riches.

The systematic attack of these privateers, which complemented that Ottoman forces under the command of figures such as Barbarossa did on the Mediterranean coast, led to a real war between pirates associated with countries, in addition to modifying several colonial routes and even influencing the formation and development of cities such as Buenos Aires and Colonia del Sacramento in Uruguay. Closer to the 19th century, the war between Spain and the United States that led to Cuba’s independence was also caused, in part, by acts of piracy against what remained of the Spanish empire in America and Asia.

On the other hand, in Africa and South Asia, the piracy carried out mainly by Muslimprinces led to the slave trade, which was then resumed and expanded by European powers.

Piracy began to decay in the 19th century with the emergence of modern states and the signing of numerous diplomaticagreements that reduced hostilities, making their participation unnecessary and making their existence condemnable. Piracy is now still practiced in East Africa, looting oil tankers, although in several cases illegal fishing is seen as a modern version of piracy.

Curious facts

In general, pirates are considered to be extremely cruel and daunting people, willing to kill for loot. While some of this is true, there are  versions that propose a different look. It is believed that many pirates equally distributed the loot among their companions, even contemplating aid to those who were injured, in what would now be a kind of invalidity insurance. On the other hand, on the bases they came to establish, they often established relatively democratic regimes of government, with regular and rotating elections of their captains and commanders.

Lithography by Anne Bonny, famous female pirate

In addition, they often did not exert cruelty against captive women, who were  usually held only to demand a ransom. There were even some women who practised piracy, such as the Viking  Rusla  or Anne  Bonny. Solidarity and camaraderie between pirates allowed for varied loves between people of the same sex, in an environment freer than that of the social conventions of the time. Perhaps from this background some political parties today, as well as some alternative media from the 19th 80’s(and several free content download sites on the Internet), claim a pirated identity, which challenges some rules considered unfair, proposing more horizontal and free exchanges of products and services.

Tell us what you think of these interesting characters: Pirates.


Piratas: una historia fascinante

Desde Francis Drake a Jack Sparrow, del Mediterráneo a las costas de África, de ser sinónimo de infidelidades de pareja a representar medios de comunicación alternativos y partidos políticos no convencionales, los piratas jugaron un importante papel en la historia de la Humanidad. En esta nota te contamos un poco más sobre estos apasionantes personajes.

Origen, apogeo y decadencia

La piratería es una actividad casi tan vieja como la navegación misma. Ya en la Antigüedad grecorromana había numerosas naves y tripulaciones dedicadas al robo y saqueo de barcos, puertos y costas. Desde siempre, la piratería se concentró en las áreas marítimas más transitadas y comerciales, interceptando los navíos cargados de mercancías y atacando algunas ciudades portuarias con el fin de hacerse del botín. En este momento, y durante buena parte de la Edad Media, la piratería era más bien un fenómeno individual: un grupo de personas a bordo de una embarcación atacaba por su cuenta a los objetivos con el fin de quedarse con la riqueza, o a lo sumo exigir un rescate por los prisioneros.

Los vikingos fueron un pueblo que practicó la piratería en las costas de casi toda Europa

La situación comenzó a cambiar con el descubrimiento de América, y el reparto colonial que hicieron España y Portugal dejando afuera a otras potencias europeas. Ávidas de participar en el reparto de las riquezas coloniales, Inglaterra, Francia y Holanda comenzaron a contratar a los denominados “corsarios”, es decir, piratas que tenían aval y protección de los reyes de estos países para atacar naves españolas y portuguesas a cambio de una parte del botín. El famoso Francis Drake era un corsario bajo la protección de la corona inglesa, que, en tiempos de Isabel I, llegó a nombrar como caballeros a los piratas más exitosos, además de compartir sus riquezas.

El sistemático ataque de estos corsarios, que se complementaba con el que las fuerzas otomanas bajo el mando de figuras como Barbarroja hacía en la costa del Mediterráneo, llevó a una verdadera guerra entre piratas asociados a los países, además de que modificó varias rutas coloniales e incluso influyó en la formación y desarrollo de ciudades como Buenos Aires y Colonia del Sacramento en Uruguay. Ya más cerca del siglo XIX, la guerra entre España y Estados Unidos que desembocó en la independencia de Cuba también estuvo causada, en parte, por actos de piratería contra lo que quedaba del imperio español en América y en Asia.


Por otra parte, en África y en el sur de Asia, la piratería llevada a cabo principalmente por príncipes musulmanes originó el tráfico de esclavos, que luego fue retomado y ampliado por las potencias europeas.
La piratería comenzó a decaer en el siglo XIX con el surgimiento de los modernos Estados y la firma de numerosos acuerdos diplomáticos que redujeron las hostilidades, haciendo innecesaria su participación y volviendo condenable su existencia. En la actualidad, la piratería se sigue practicando en el este de África, al saquear buques petroleros, aunque en varios casos se considera a la pesca ilegal como una versión moderna de piratería.

Datos curiosos

En general, se considera que los piratas eran personas sumamente crueles y desalmadas, dispuestas a matar por un botín. Si bien parte de esto es cierto, hay versiones que proponen una mirada distinta. Se cree que muchos piratas repartían de manera ecuánime el botín entre sus compañeros, contemplando incluso ayudas a aquellos que quedaban heridos, en lo que hoy sería una especie de seguro de invalidez. Por otra parte, en las bases que llegaron a establecer, muchas veces establecieron regímenes relativamente democráticos de gobierno, con elecciones periódicas y rotativas de sus capitanes y comandantes.

Litografía de Anne Bonny, famosa pirata mujer

Además, muchas veces no ejercían crueldad contra las mujeres tomadas cautivas, que generalmente eran retenidas solamente para exigir un rescate. Incluso hubo algunas mujeres que ejercieron la piratería, como la vikinga Rusla o Anne Bonny. La solidaridad y camaradería entre piratas permitió varias veces amores entre personas del mismo sexo, en un ambiente más libre que el de las convenciones sociales de la época. Quizás por estos antecedentes algunos partidos políticos de hoy, así como algunos medios de comunicación alternativos de la década de 1980 (y varios sitios de descarga de contenidos gratuitos en Internet), reivindican una identidad pirata, que desafía algunas normas consideradas injustas, proponiendo intercambios más horizontales y libres de productos y servicios.


Contanos qué opinás de estos interesantes personajes que son los piratas.


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Gracias a Lucio Maciá por la nota, a Araceli Sabransky por el armado del posteo para Instagram, a Cecilia Musis por la traducción y a Christian Trappani por la organización.

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