Charles Dickens, the testimonial writer of the Victorian era

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“It was the best of times, it was the worst of times. The age of wisdom, and also of madness; the age of belief and unbelief; the age of light and darkness; the spring of hope and the winter of despair. We had everything, but we had nothing, we went directly to heaven and lost ourselves in the opposite direction. In a word, that era was so similar to the present one that our most notable authorities insist that, both as regards both good and evil, only superlative comparison is acceptable ”.

  Tale of two cities, 1859

When we think of Victorian times, we often imagine large carriages, stately palaces, refined manners, and a very strict code of conduct. Indeed, the second half of the nineteenth century was the period of greatest height of the British Empire, where the wealth of the world flowed incessantly towards England. However, underneath this sumptuous postcard, there were millions of people suffering from harsh living conditions. And a great writer who recounted many of these hardships and became an icon of the literature of that time. It is about Charles Dickens, and in this note we will tell you a little more about his history and his work that is still read around the world today.

A really hard childhood

Charles John Huffam Dickens was born on February 7, 1812, in Portsmouth, England, the son of a Navy clerk. Two years later, his family moved to London. The group’s living conditions were extremely precarious: young Charles did not receive any formal education until he was nine years old, and soon after his father was imprisoned for unpaid debts. Because the laws of the time allowed it, his family went to live with him in jail, while Charles was left in the care of a charity house.

Portrait of Queen Victoria, English monarch between 1837 and 1901, who gave this historical period her name

At the age of twelve, he was sent to work strenuous days of more than ten hours a day in a shoe polish factory, owned by relatives of his mother, who was favourable to this exploitation regime. This traumatic experience, very common in the working class at that time, together with his self-taught readings of picaresque and adventure novels such as «Robinson Crusoe» or «Don Quixote de la Mancha», gave rise to his sharp gaze on the sufferings of the most dispossessed along with his ironic style that would be a characteristic mark of his later work.

Cover of “Oliver Twist”, Dickens’s most autobiographical account

From 1828 he began to work in different newspapers, especially as a reporter for parliamentary debates, which allowed him to start travelling around his country. Thanks to this, he published a first volume with his stories and chronicles in 1836. Between 1837 and 1838, his novel «Oliver Twist» came out on demand, and from there he was crowned as a highly successful writer.

Testimony of an era

«Oliver Twist» is considered to be Dickens’ most autobiographical novel. Upon its publication, luck took a turn and began an upward race to success. He made a first trip to the United States in 1841, where he was first disliked by American society for his denunciations of slavery, although he later gained acceptance.

His greatest success of this period was the novel «David Copperfield,» which sold 100,000 copies. Furthermore, Dickens is claimed to be the first author to use the term «detective» in one of his novels. Following a custom of that time, most of his novels were published on demand together with the newspapers, which allowed him not only to sell them at a lower price, but also to modify the development of the plot according to the reaction of the public, which in The United States crowded into the port waiting for the ships carrying the specimens.

Cover of «A Tale of Two Cities», published in 1859

Another masterpiece by this author was «A Tale of Two Cities», published in 1859, in which he recounts with acute wit and criticism the misery that the French Revolution unleashed and the turbulent events that followed.

Amid the opulence and boom of the British Empire, Dickens used his literary influence to expose the oppression of disadvantaged groups, as well as to campaign for specific causes. His crudest account was probably «Hard Times», which was released in 1854.

Dickens died in 1870, leaving behind a legacy of novels and stories that had numerous adaptations to the theatre and the cinema, and that show with absolute clarity the contrasts of a vertiginous time of history.

Tell us what is your favourite story by this author.

Charles Dickens, el escritor testimonial de la era victoriana

“Era el mejor de los tiempos, era el peor de los tiempos. La edad de la sabiduría, y también de la locura; la época de las creencias y de la incredulidad; la era de la luz y de las tinieblas; la primavera de la esperanza y el invierno de la desesperación. Todo lo poseíamos, pero nada teníamos, íbamos directamente al cielo y nos perdíamos en sentido opuesto. En una palabra, aquella época era tan parecida a la actual, que nuestras más notables autoridades insisten en que, tanto en lo que se refiere tanto al bien como al mal, sólo es aceptable la comparación en grado superlativo”.

 Historia de dos ciudades, 1859

Cuando pensamos en la época victoriana, es habitual que nos imaginemos grandes carruajes, majestuosos palacios, refinados modales y un código muy estricto de conducta. En efecto, la segunda mitad del siglo XIX fue el período de mayor apogeo del Imperio Británico, donde las riquezas del mundo fluían sin cesar hacia Inglaterra. Sin embargo, debajo de esta postal suntuosa, había millones de personas que padecían durísimas condiciones de vida. Y un gran escritor que contó muchas de estas penurias y se convirtió en un ícono de la literatura de aquella época. Se trata de Charles Dickens, y en esta nota te contamos un poco más sobre su historia y su obra que aún hoy sigue siendo leída en todo el mundo.

Una infancia muy dura

Charles John Huffam Dickens nació el 7 de febrero de 1812 en Portsmouth, Inglaterra, hijo de un oficinista de la Armada. Dos años después, su familia se mudó a Londres. Las condiciones de vida del grupo eran extremadamente precarias: el joven Charles no recibió ningún tipo de educación formal hasta sus nueve años de edad, y poco después su padre quedó preso por deudas impagas. Debido a que las leyes de la época lo permitían, su familia se fue a vivir con él a la cárcel, mientras que Charles quedó al cuidado de una casa de caridad.

Retrato de la reina Victoria, monarca inglesa entre 1837 y 1901, que le dio su nombre a este período histórico

A los doce años fue enviado a trabajar en jornadas extenuantes de más de diez horas diarias en una fábrica de betún para calzado, propiedad de unos parientes de su madre, quien era favorable a este régimen de explotación. Esta traumática experiencia, muy común en la clase trabajadora en ese entonces, junto con sus lecturas autodidactas de novelas picarescas y de aventuras tales como “Robinson Crusoe” o “El Quijote de la Mancha”, originaron su aguda mirada sobre los sufrimientos de los más desposeídos junto con su estilo irónico que sería una marca característica de su obra posterior.

Portada de “Oliver Twist”, el relato más autobiográfico de Dickens

A partir de 1828 comenzó a trabajar en distintos periódicos, en especial como reportero de debates parlamentarios, lo que le permitió empezar a viajar por su país. Gracias a esto, publicó un primer volumen con sus relatos y crónicas en 1836. Entre 1837 y 1838, salió su novela “Oliver Twist” por entregas, y a partir de allí se coronó como un escritor de gran éxito.

Testimonio sobre una época

Se considera que “Oliver Twist” es la novela más autobiográfica de Dickens. A partir de su publicación, la suerte dio un vuelco y comenzó una carrera ascendente hacia el éxito. Hizo un primer viaje a Estados Unidos en 1841, donde primero se granjeó la antipatía de la sociedad norteamericana por sus denuncias sobre la esclavitud, aunque luego se ganó su aceptación.

Su mayor éxito de este período fue la novela “David Copperfield”, que vendió 100.000 copias. Además, se afirma que Dickens fue el primer autor en utilizar el término “detective” en una de sus novelas. Siguiendo una costumbre de ese momento, la mayoría de sus novelas se publicaban por entregas junto con los periódicos, lo que le permitía no solamente venderlas a menor precio, sino también ir modificando el desarrollo de la trama conforme a la reacción del público, que en Estados Unidos se agolpaba en el puerto a la espera de los barcos que llevaban los ejemplares.

Portada de “Historia de dos ciudades”, publicada en 1859

Otra obra cumbre de este autor fue “Historia de dos ciudades”, publicada en 1859, en la que relata con agudo ingenio y crítica la miseria que desencadenó la Revolución Francesa y los turbulentos eventos posteriores.

En medio de la opulencia y esplendor del Imperio Británico, Dickens utilizó su influencia literaria para denunciar la opresión que sufrían los grupos más desfavorecidos, así también como para hacer campaña en favor de causas específicas. Su relato más crudo fue, probablemente, “Tiempos difíciles”, que vio la luz en 1854.

Dickens falleció en 1870, dejando un legado de novelas y relatos que tuvieron numerosas adaptaciones al teatro y al cine, y que muestran con absoluta claridad los contrastes de una época vertiginosa de la historia.

Contanos cuál es tu historia favorita de este autor.


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Gracias a Lucio Maciá por la nota, Cecilia Musis por la traducción al inglés, Araceli Sabransky por las publicaciones para instagram, y Christian Trappani por la organización.

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